Ik moet toegeven dat Skopje niet per se een hoge plek op mijn bucketlist had. Sterker nog, sinds de topo lessen in Havo 2 had ik eigenlijk überhaupt nooit meer wat van Skopje gehoord. Dit veranderde toen ik op een avond één van mijn ietwat eigenaardige hobby’s aan het uitoefenen was, namelijk Skyscanner checken op willekeurige data en dan de beste dealtjes vinden… En hier had ik een gouden deal! Nu moest ik alleen nog vriendin Cam over zien te halen om met me mee te gaan, een makkelijk geklaarde missie, bleek al snel. Cam is zo iemand die overal al geweest is en zag wel wat in deze exotische bestemming. Maar wat valt daar eigenlijk te beleven?

Wij kwamen ‘s avonds laat aan op de luchthaven van Skopje en werden met een taxi direct naar ons hostel, Lounge Hostel, gebracht. Na een goede nachtrust gingen we de volgende ochtend op pad om een ontbijtje te scoren. Het meisje van het hostel had ons aangeraden om restaurant/bar Kantina, die zeker niet onderdoet aan hippe Parijse tentjes. Gek maar waar: in heel Skopje barst het trouwens van hippe bars en restaurants! Macedonische specialiteiten bestaan uit veel rode groenten (tomaat, paprika), veelal gehakt en schapenkaas. Dit was een fijne verassing, ik heb in onze drie dagen echt heel goed gegeten! Een andere verassing was als de rekening kwam. In Noord-Macedonië wordt betaald met de Macedonische Denar en 1€ staat gelijk aan 61MKD. Voor onze eerste lunch (twee warme grote maaltijden + 2 cappuccino’s) betaalde we 250MKD, of omgerekend iets meer dan 4€! Een ander vergelijk: een halve liter bier kost ongeveer 0,50€! Super goedkoop dus. 

Na het eten zijn we het centrum van Skopje wezen verkennen. Het viel ons al snel op dat verkeersregels niet gelden in Noord-Macedonië. Mensen rijden er extreem hard en lijken maar wat te doen. Iets anders wat ons al snel opviel (en later werd bevestigd door het meisje van ons hostel) is dat er vrij veel seksuele intimidatie is jegens vrouwen. Eén keer liepen wij langs de weg en reed er (veelte hard) een auto met een aantal jongens langs, die zijn volledige deur open gooide en naar ons riep. Er werd ook continu naar ons getoeterd. Ik voelde me zeker niet onveilig in Skopje, maar kan me voorstellen dat het met een man erbij toch allemaal net iets comfortabeler geweest zou zijn.

Het centrum van Skopje is one of a kind. Het is eigenlijk gewoon alles. Oud, nieuw, christelijk, moslim, zand, steen… Het is één grote melange van besluiteloosheid. En beelden. Er staan namelijk overal beelden. Vooral sculpturen van imposante figuren, maar ook veel paarden en hier en daar een leeuw of ander indrukwekkend dier.

Tegen de zin in van de locale bevolking heeft de regering van Noord-Macedonië in 2010 het plan “Skopje 2014” aangekondigd. Dit plan moest er voor zorgen dat Skopje een plek kreeg tussen andere belangrijke Europese vakantie bestemmingen en er weer aantrekkelijk uit zou gaan zien nadat in 1963 een aardbeving het grootste gedeelte van de stad had weggevaagd. In plaats van alle gebouwen weer herbouwen, lieten de architecten zich inspireren door succesvolle toeristentrekpleisters uit Europa. Hierdoor vind je op het Macedoniëplein een replica van de Arc de Triomphe (Parijs), de Karelsburg (Praag), oud Griekse architectuur en het idee was ook om Londense dubbeldekker bussen te introduceren, maar die hebben wij niet gezien 😉 

Het meisje in ons hostel vertelde ons trouwens ook dat er een idee op tafel lag om ook de Eiffeltoren en de Big Ben na te bouwen, onder het mom van: waarom naar een andere stad gaan als je alles in Skopje kunt zien? Gelukkig is het zo ver nooit gekomen.

Naast het nieuwe centrum ligt (je raadt het nooit), het oude centrum waar de moslim gemeenschap woont. Hier vind je de Old Bazaar en de food market. Ik vond deze wijk echt heel leuk! Het is er erg sfeervol en, in tegendeel tot het nieuwe centrum, zie je hier ook mensen op straat. De Old Bazaar geeft je het gevoel alsof je in het midden oosten bent beland, een fijne verassing! Als je iets verder de Old Bazaar verkent kom je op den duur bij The Old Town Brewery. Dit is de enige bier brouwerij van Skopje, waar je voor goedkoop een biertje kunt drinken. De sfeer is als een biergarten, dus zeker gezellig. 

Ook in de wijk Centar ligt het fort van Skopje, dat stamt uit de zesde eeuw. Hier kun je makkelijk naar toe lopen en in alle rust een rondje lopen. Het gras rondom het fort is ook perfect om te picknicken, wat veel gedaan wordt door de locale bevolking bij mooi weer. 

‘S avonds hebben wij op een overdekt pleintje in de Old Bazaar een locale specialiteit gegeten namelijk: kebab. En dan natuurlijk niet een broodje met friet zoals wij in Nederland een kebab voor ons zien, maar lekker gekruid gehakt van de grill! 

De tweede dag hebben wij de bus genomen naar de Matkakloof. Matka is ongeveer 15km van Skopje vandaan en een half uurtje met de bus, dus dit geeft je de mogelijkheid om iets meer te zien van het Noord-Macedonische landschap. Toen wij er waren in mei 2018, werd er veel aan de weg gewerkt en reed de bus niet helemaal tot het einde en haalde ons ook niet op het normale punt weer op. Informeer dus goed bij je ho(s)tel hoe je hier komt!

Je kunt Matka gratis bezoeken, hiken langs de kliffen en een boottrip doen waarbij je ook grotten kunt bezoeken. Als je overal je tijd voor neemt zoals wij, is dit zeker een dagtocht. Wij besloten eerst uitgebreid te gaan hiken gedurende één uur heen (om er vervolgens achter te komen dat het pad doodliep, dus weer één uur terug), toen hebben we in een mega chique toeristisch restaurant bij de ingang van de kloof gegeten (want tsja, opeens ben je rijk!) en daarna hebben we een boottocht + de grotten gedaan van een uur. Vooral de boottocht was de moeite waard, het kost ongeveer 4€ per persoon. Kayaks huren kan ook. 

Matka was prachtig en zeker het hoogte punt van mijn verblijf, mocht je maar één dag hebben zou ik dit zeker aanraden. Ik vond Skopje een fantastische stad, juist omdat het zo anders is van alles wat ik al had gezien. Het is verassend, op een vreemde manier en voor een weekend zijn er genoeg verschillende dingen te doen. Zelf lijkt het me interessant om over een aantal jaar nog eens te gaan en te zien hoe de stad zich heeft ontwikkeld. 

Wat is jouw meest verbazingwekkende reisbestemming? 

Tags: , , , ,